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El equipo de béisbol israelí espera mantener una carrera sorprendente en los Juegos Olímpicos de Tokio

Cuando era un niño enloquecido por el béisbol que crecía en Miami, Danny Valencia soñaba con jugar en la MLB. La idea de ir a los Juegos Olímpicos, para un país extranjero no menos, nunca cruzó por su mente.

Pero después de nueve años y casi 100 jonrones en las grandes ligas, ese es el siguiente paso surrealista para el Valencia de 35 años, quien recientemente se convirtió en ciudadano israelí gracias a su carácter judío y ahora es el jugador estrella en la improbable carrera del Equipo Israel hacia el Juegos de Tokio. El béisbol regresa a los Juegos Olímpicos después de ser eliminado para 2012 y 2016 e Israel es uno de los seis equipos que compiten por las tres medallas.

“Es genial jugar en los Juegos Olímpicos”, dijo a The Associated Press en un evento de equipo en Tel Aviv. “Para que sucediera de la manera en que lo hizo, especialmente para mi madre, que es una judía practicante y muy pro-Israel, solo significó mucho para ella. Entonces, hacer esto, especialmente al final de mi carrera, es como la guinda del pastel. ”

Es aún más un sueño cumplido para la pequeña comunidad de béisbol en Israel, compuesta principalmente por inmigrantes estadounidenses, y que ha languidecido durante décadas en el desierto deportivo del país. Israel tiene cero tradición del pasatiempo estadounidense, que los lugareños ridiculizan en gran medida como un deporte arcano y aburrido. En Israel, el fútbol y el baloncesto reinan supremamente, mientras que el béisbol, muy popular entre los judíos estadounidenses, no ha logrado ponerse al día con los rudos israelíes nativos que se han aficionado más a la estrategia y al duro golpe del fútbol americano.

Solo alrededor de 1,000 niños juegan béisbol en Israel y solo hay un campo reglamentario de béisbol en el país. En 2007, un grupo de seguidores estadounidenses lanzó la Liga de Béisbol de Israel, una liga semiprofesional compuesta casi en su totalidad por jugadores extranjeros que generaron poco interés y se retiraron después de solo una temporada.

Pero gracias a una campaña de divulgación creativa para profesionales judío-estadounidenses, el equipo nacional de Israel ha alcanzado alturas impensables.

Comenzó cuando Israel presentó un equipo clasificatorio para el Clásico Mundial de Béisbol 2013 que fue superado por el futuro manager de los Tigres de Detroit, Brad Ausmus, e incluyó al ex All-star Shawn Green. En 2017, Israel hizo el torneo de exhibición, alterando a Corea del Sur y Taiwán en el camino hacia un sorprendente sexto lugar.

Pero incluso eso palideció en comparación con la sensación de noquear a los tres mejores equipos europeos antes de derrotar a Sudáfrica 11-1 en septiembre para ganar el puesto olímpico Europa / África y convertirse en el primer equipo en clasificar después del anfitrión Japón. México y Corea del Sur, que ganó el oro olímpico en 2008, también se han clasificado con las dos últimas aperturas que se decidirán en los próximos meses.

Es un logro que Gili Lustig, el director ejecutivo del Comité Olímpico de Israel, dijo que era nada menos que “increíble”. Exaltando los elogios esta semana en hebreo sobre el equipo, casi ninguno de cuyos miembros entendía el idioma, expresó la esperanza de que sus olímpicos La odisea finalmente le daría al deporte su impulso tan esperado en Israel.

“Lo importante es aprovechar su participación para hacer crecer el béisbol en Israel”, dijo. “No tengo dudas de que nos representará bien”.

Lustig señaló que el grupo de 24 miembros representará la primera vez que Israel envía un deporte de equipo a los Juegos Olímpicos desde 1976, cuando envió un equipo de fútbol, ​​y hará de la delegación israelí en Tokio la más grande del país.

El béisbol es uno de los cinco deportes que se agregaron a los Juegos Olímpicos de Verano 2020. No volverá a París en 2024, pero parece probable que regrese nuevamente para Los Ángeles 2028.

A diferencia del Clásico Mundial de Béisbol, cuya “regla de patrimonio” permitió a los países presentar jugadores que simplemente eran elegibles para la ciudadanía, los Juegos Olímpicos requieren que sus participantes sean ciudadanos de pleno derecho de los países que representan. Israel otorga la ciudadanía a cualquier persona con al menos un abuelo judío y en los últimos meses los jugadores han pasado por el proceso, proporcionando certificados de matrimonio, cartas de rabinos y otras pruebas de su judaísmo. Cinco de los jugadores tienen experiencia en MLB y otros que se encuentran fuera de las listas de apertura pueden unirse más tarde antes de que comiencen los juegos en julio.

Entre los ex jugadores de las grandes ligas del equipo están Jon Moscot, Ty Kelly y Josh Zeid.

Una vez en Israel, se han enfrentado a un desafío aún mayor para atraer el interés entre un público escéptico que no podía distinguir la diferencia entre un ponche y una base robada. Incluso el presidente israelí, Reuven Rivlin, ofreció sus saludos con una advertencia mientras se reunía con el equipo durante su actual visita promocional de una semana a Tierra Santa.

“No es un secreto que prefiero el fútbol, ​​pero no puedes ignorar tu emocionante logro”, les dijo en su residencia de Jerusalén.

El entrenador en jefe del equipo de Israel, Eric Holtz, un judío estadounidense que planea solicitar la ciudadanía, dijo que su objetivo es duplicar el número de jugadores locales en Israel dentro de los dos años posteriores a los Juegos Olímpicos. Dijo que su misión principal era “inculcar nuestro amor y pasión a los niños de cinco y seis años en todo el país y mostrarles qué gran juego es este”.

En cuanto a los Juegos Olímpicos, señaló que Israel sería un desvalido, como de costumbre, pero aún tenía un 50% de posibilidades teóricas de ganar una medalla.

“Nadie nos dio una oportunidad. . . y conmocionamos al mundo ”, dijo Holtz sobre el proceso de calificación. “Es una oportunidad única en la vida y nosotros como equipo no podríamos estar más orgullosos de representar a Israel”.

Fuente: Japan Times

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